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La Gorge de la rivière Columbia

Faites de la planche à voile dans l'ombre des volcans


L’énorme gorge de 129 km de long de la rivière Columbia à travers les montagnes Cascade est l’une des destinations les plus époustouflantes du nord-ouest pacifique, à tel point qu’en 1986 le Congrès l’a désignée comme le premier site panoramique national d’Amérique. La rivière d'un mille de large, bordée de sentinelles volcaniques du Mont Hood (en Oregon) et du Mont Adams (à Washington), coule sous des murs basaltes s'élevant à 3 000 pieds. Des chutes d'eau s'échappent depuis l'extrémité de la gorge, cascadant des centaines de pieds avant de rencontrer la rivière. Toute cette beauté, en plus de sentiers de randonnée pédestre et de planche à voile de renommée mondiale, est à quelques heures seulement de Portland, la plus importante ville d’Oregon.

Ce gouffre inspirant, récuré par une série de crues éclairs de l’Ère glacière, est depuis longtemps bien plus qu’une merveille panoramique. Le seul passage au niveau de la mer à travers les Sierra et Cascade pendant des siècles servait aussi de corridor de transport majeur. Pendant des millénaires, les peuples autochtones ont voyagé à travers la gorge pour les échanges et le poisson. Le Corps of Discovery, mené par Meriwether Lewis et William Clark, a également passé à travers la gorge en 1805 et 1806, lors de son aventure épique vers le Pacifique. La gorge a également été le dernier défi des pionniers sur le sentier Oregan Trail de 2 000 milles, lequel entre 1843 et 1860 a attiré environ 53 000 colons vers le nord-ouest. En 1916, l'autoroute Historic Columbia River Highway, une merveille d'ingénierie de route montagneuse, a ouvert la gorge à la circulation d'automobiles. Malgré le fait que la majorité de cette route ait été consumée par la route plus rapide I-84, les vestiges de la route à virages multiples (maintenant l’autoroute 30) demeurent de loin les meilleures routes pour explorer la gorge.

La ville de Hood River, le centre de la gorge, est connue dans le monde du sport comme étant la capitale d’Amérique de la planche à voile. Des vents forts dominants et les courants de la rivière Columbia se combinent pour créer une sorte de tunnel de vent offrant des conditions de planche à voile et de planche nautique aérotractée légendaires. Au Sud de la ville, au-dessus des vergers de pommes et de poires de la vallée Hood River, le sommet du glacier massif de Mount Hood s'élève pour décorer l'horizon, une image de carte postale pittorresque de l'Oregon. Dans les années 1910, un chemin de fer parcourait la vallée Hood River pour transporter le bois, et plus tard les fruits de la riche vallée. De nos jours, le chemin de fer Mount Hood Railroad transporte les voyageurs d'une journée entre Hood River et Parkdale sur des wagons Pullman d'époque.

À l’ouest de Hood River, un segment de l’autoroute Historic Columbia River Highway monte le long des ravins de basalte abrupts, servant de toile de fond pour la plus importante concentration de chutes d’eau en Amérique du Nord. La plus spectaculaire de toutes est Multnomah Falls, la plus grande en Oregon et la seconde plus haute chute annuelle aux États-Unis (après Yosemite Falls en Californie), avec un total de 642 pieds.

Des croisières fluviales à bord du bateau à roue arrière Columbia Gorge quittent la ville de Cascade Locks, offrant aux voyageurs des temps modernes une chance de voir la rivière depuis le point de vue des pionniers. Les expéditions Lindblad offrent des voyages fluviaux plus longs sur les rivières Columbia et Snake à bord d'un bateau de 70 passagers depuis Portland, accompagné de célèbres historiens et naturalistes.

Cette idée de voyage est disponible dans :

1,000 Places to See in the United States & Canada Before You Die©

Pour des renseignements complets sur les endroits dont il est question ici, ainsi que pour plusieurs autres suggestions de voyages aux É.-U., consulter le livre sensation de Patricia Schultz.

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